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投手生命をより長く!最新テクノロジーで野球少年の夢を応援

Hal Foster iQ Contributor

ケガが原因で選手生命を絶たれてきた多くのアスリートたち。今、日本では、新たなテクノロジーが野球少年の夢を支えています。

高校時代、優秀なピッチャーであり、スター選手だった栗田 聡氏は、日本のプロ野球球団で活躍することを夢見ていました。しかし、プロ入りを果たしてまもなく、利き腕である左肩の故障に見舞われ、結局、その後完全に回復することはありませんでした。

栗田氏は数年にわたりフォームの改造に取り組み、腕を振る速度や精度を見直しましたが、何の効果もありませんでした。「最も辛かったのは、投げるたびに痛みが走ることでした」と、栗田氏は当時を振り返ります。

投手生命を絶たれた後も、彼は大好きなスポーツにかかわる仕事をしたいと考え、トレーナー兼理学療法士になる道を選びました。

現在 52 歳の栗田氏は、「今の目標は、ケガが原因で少年たちの夢への道が閉ざされないように、最適な方法を見つけることです」と語り、今まさに夢のマウンドに立とうとしている若者たちを指導しています。

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栗田氏が画期的なベースボール・テクノロジー・ツールの存在を知ったのは、つい最近のことです。そのツールとは、ピッチャーのパフォーマンスを引き出すとともに、選手生命を脅かすケガを未然に防ぐための動作評価システム LiveTrac です。

東京のベンチャー企業である primesap 社が開発したこのツールの中核を担うのが、アスリートの体の動きを記録するセンサー群で、小型ながらパワフルなインテル® Edison モジュールも搭載しています。このモジュールが、センサーから収集したデータの分析結果をグラフにし、選手が克服すべき不自然な動きを明らかにします。

アスリートのストレスを特定

選手の不自然な動きは、グラフの滑らかな線の中で突出したポイントとして表示されます。これは、肩、肘、手首、膝、足首、腱、靭帯などにストレスがかかっていることを示すものです。

「ケガにつながる投球かどうかを判断する上で最も重要なのは、投球時に関節が骨の軸に沿ってどのように回転しているかという点です。回転が滑らかなほど、ケガをする可能性は低くなります」と、primesap 社の最高医療責任者であり、整形外科執刀医でもある渡邊 幹彦氏は説明します。

医師、スポーツトレーナー、理学療法士といった運動のプロフェッショナルが、同社のシステムが生成するグラフを分析し、ピッチャーの投球フォームの修正を提案するというわけです。

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primesap 社の創設者には、渡邊氏のほか、医療コンサルタントの経験を持つ CEO の木村 岳氏、動作評価システムのソフトウェアを開発した最高技術責任者の青山 哲也氏が名を連ねます。

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LiveTrac の仕組み

動作評価システム LiveTrac に使われているセンサー用のプラスチック・ホルダーは、3D プリンターで作成されており、このホルダーによって、分析が必要なあらゆる部位にセンサーを装着できるようになっています。

「ピッチャーの場合は、手首、上腕部、肩、腰にセンサーを取り付けます。また、投球フォームもピッチャーにとって重要な要素です」と木村氏。

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センサーを使えば、投球フォームの滑らかさも同時にチェックできるため、すべての可動部位が連動しているかどうか、あるいは、ストレスを示す不自然な動きがないかどうかも分かります。

LiveTrac が、センサーが収集した情報を分析するために使用しているのが、長さ約 3.5 cm とコンパクトなサイズが特長のインテル® Edison モジュールです。同テクノロジーをボールの内部にも組み込み、投球時の加速度や回転数も記録します。

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こうして、インテル® Edison モジュールを組み込んだボールの情報と体の動きを捉えたデータを使って、ピッチャーの体とボールの完全な相関図を出力するのです。

栗田氏は現在、東京の多摩川沿いにある野球場で、自身の野球に関する生理学の知識と LiveTrac を駆使して、14 歳の田村少年に投球フォームを指導しています。

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目黒西リトルリーグ・チームの主力投手を務める田村少年は、非常に速いストレートや切れ味抜群のチェンジアップなど、さまざまな投球テクニックを持っています。ケガさえなければメジャーリーグで十分活躍できる逸材です。

栗田氏は、センサーを搭載したプラスチック・ホルダーを田村少年の上腕部、肘、手首に取り付けて、彼の投球フォームを観察。いくつかフォームを解析し、ケガの可能性を最小限に抑えつつ最高のパフォーマンスを発揮するフォームを指導しました。

投球フォームの微調整

「オーバースローで投げるように指導するコーチはたくさんいますが、彼らはオーバースローが最も速い球を投げられるフォームだと信じているのです。しかし、オーバースローは激しい下方向の動きを伴い、ピッチャーの耳のそばを通過するようにしてボールを押し出すことになるため、明らかに不自然な動きと言えます」と渡邊氏は指摘します。

オーバースローで投げると、体が必然的に傾き、肩、肘、手首に負担がかかってケガをしやすくなると言うのです。

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LiveTrac が生成する動作評価グラフでは、肩にかかる過剰なストレスを読み取ることができ、それを基に投球フォームの良し悪しを判断できます。

トレーナーの役割は、最も滑らかで自然な投球フォームを見出し、選手にフォームの微調整を促すことで、最高の成果を得られるようにサポートすることです。腕を斜めに振り下ろすスリークォーター・フォームでは、ボールはピッチャーの耳から 30 cm 離れた軌道を通過します。このスリークォーターとオーバースローのちょうど中間、あるいはサイドスローくらいが動きとしては適切でしょう。

さらに、グラフを使えば、リトルリーグの選手にも理解できる言葉で、正しい投球フォームを説明することもできます。

primesap 社は、ボクシングおよび水泳向けのシステムも開発済みで、さらにはスキーおよび短距離走向けのシステムも 2016 年末までにリリースする予定です。

栗田氏は、自分が現役だった頃にこうしたテクノロジーがあれば良かったのに・・・と思いながら、次世代の少年たちの夢をサポートできるありがたさを実感しています。

編集者より:この驚きの新体験シリーズでは、コンピューター・テクノロジーの活用による素晴らしい体験をご紹介していきます。コンピューター・テクノロジーが、科学、メーカー・ムーブメント、ファッション、スポーツ、エンターテインメントなどに新たな体験や発見をもたらすストーリーをお楽しみください。これらのストーリーを支えるテクノロジーは、驚きの新体験で詳しくご覧いただけます。

 

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